Robotic FUE 到底行得通行不通?之五 近視手術 v.s. 植髪機器人ARTAS

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有沒有搞錯, 植髮怎麼會又跟近視手術扯上關係?

現在Restoration Robotics擔任CEO 的Jim McCollum正是之前負責近視手術儀器公司 Visx Inc負責銷售及行銷的副總裁。在雷射近視手術(LASIK)上市之前,病患只有radial keratotomy (RK,放射狀角膜切開術)的選擇,而RK的技術出現時在全世界雖然是黃金標準,但是需要仰賴極為精準的鑽石刀切割角膜,也因為技術門檻高,一開始僅有少數醫師趕勇於承擔風險,嘗試新的技術。雖然RK仍能夠得到好的結果,確需要極端仰賴施術者穩定的手感,因此成了叫好不叫座的技術,大多數醫師想動手卻因為門檻太高,能真正投入的卻沒幾個。因此等到LASIK進入近視手術市場之後,這個近視手術的技術不再是少數技藝超群的眼科醫師壟斷,一般的眼科醫師也能輕易跨過門檻,進入這個範疇,因為Visx 這家公司提供了安全穩定的手術品質,讓一般的眼科醫師能夠很容易地參與近視手術。

Jim McCollum 也提供了近視手術與植髮手術相似的數字表現。在1995年美國FDA還沒有正式核准LASIK之前全美只有400位全職的RK眼科醫師,但是在LASIK上市五年後,醫師人數暴增了十倍,接受手術的病患人數也是由原有的一年15萬例增加到140萬人數。而目前的美國專職的植髪醫師約有350~400左右,另外非專職的醫師約有600位醫師能夠提供植髮手術,總計一年的植髮病人數約在10~15萬人次。整個市場的雛形跟近視手術導入LASIK之前頗為相似。

這樣的光景似乎也讓另一位眼科醫師兼投資公司Interwest Partners的投資人夥伴Dr. Gil Kliman嗅到了新的投資契機。Dr. Kliman 是一位受過完整訓練的眼科專科醫師,本身也是一位精研眼科醫學的研究學者。

Dr. Kliman說眼科近視雷射手術也曾經被很多醫師及病人認為是行不通的方法,就像今天植髮機器人面臨的局面一樣,近視手術一開始的時候,只有少數人願意冒著用刀片在眼睛上畫刀重新雕塑角膜的風險,而且恢復需要好幾週的時間,甚至要幾個月才會有正常視力出現,而雷射切割角膜對醫師而言卻顯得更精準方便,又不至於切太深,也因此對病人而言相對具有吸引力。(不過查看文獻,好像用傳統鑽石刀或是雷射刀切割角膜也各有利弊,只是用雷射切割時是使用電腦輔助系統,可能醫師會比較好控制)

Dr. Kliman樂觀地認為就像用電腦輔助醫師用雷射來切割角膜一樣,植髮機器人可以讓整個植髮流程更順暢,精準。

就像有很多廠商提供近視雷射的儀器,但是只有Intralase 這家公司提供femtosecond laser (飛秒雷射)的技術。一樣地,雖然為了讓醫師們能夠更輕鬆地執行FUE的手術,已經有不少醫療電鑽的儀器上市,可是目前擁有電腦輔助系統以及機器手臂的,也只有Restoration Robotics 這一家公司。Dr. Kliman堅信植髮機器人是站在時代的先端,不僅具有開拓市場的意義,也能夠建立起新的商業模式(business model)開拓新商機(不愧是具有企業觀的創投人說的話)。

當然,目前植髮機器人還不像近視雷射手術儀器一樣具備完整的手術功能,這也造成了機器人推展上的困難,不過這也是所有開拓市場的先驅所面臨的難題,不可能等到完美時再上場,等到那時候,往往已經盡失先機,反過來說,也因為是創新事業,如果能成功攻城掠地,相信成功的果實也會是格外甜美。

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